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“Mira, mira por allá, un grupo de elefantes está llegando”

Una reciente investigación propone que los elefantes pueden discriminar entre edad, género y etnicidad al escuchar voces humanas. Esta capacidad es importante porque para un elefante no todos los seres humanos son iguales: Hay ecosistemas en los que debe competir con el hombre por el acceso al agua y a la tierra, como sucede con individuos del pueblo Maasai pero con otros, la convivencia es segura, como con los agricultores de Kamba. Teniendo en cuenta estos antecedentes, los investigadores registraron a 20 individuos Maasai y 15 Kamba diciendo “Mira, mira por allá, un grupo de elefantes está llegando” en sus respectivos idiomas. Luego les presentaron estas grabaciones a grupos familiares de elefantes africanos en libertad (Loxodonta africana) en el Parque Nacional de Amboseli, Kenia.

Si bien no hay prueba que los rebaños entendieran el significado de las palabras, si podían diferenciar ambos idiomas y actuar en consecuencia: cuando escucharon voces Massai, los grupos eran mucho más propensos a amontonarse en grupos defensivos, pero no solo eso, también presentaban esta conducta al escuchar a los hombres Massai hablar, no así cuando las grabaciones eran con voces femeninas o niños. Para saber si esta discriminación se basaba en el tono de la voz, alteraron las grabaciones de las voces femeninas y masculinas para que ambas presentaran el mismo tono, pero aún así los elefantes lograban discriminar. Los investigadores proponen que la discriminación debe basarse en características más sutiles.

Diferentes subgrupos humanos plantean niveles de peligro radicalmente distintos para los animales que viven a su alrededor, aunque varias especies han mostrado la capacidad de discriminar entre distintas categorías de humanos en base a señales visuales y olfativas, las vocalizaciones son una fuente mucho más rica de información por lo que los autores plantean que es muy probable que dichas capacidades podrían haber sido seleccionadas en otras especies animales cognitivamente avanzadas.

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